Vaticaan investeerde Mussolini miljoenen in geheime vastgoedportefeuille



The Guardian
, Maandag 21 januari 2013 20.23 GMT 
Het Vaticaan heeft offshore belastingparadijzen en ingewikkelde constructies gebruikt om een internationale vastgoedportefeuille te beheren met een waarde van meer dan € 680 miljoen, met onroerend goed in het Verenigd Koninkrijk, Frankrijk en Zwitserland.



Achter Paus Benedictus XVI staat onder andere een portefeuille van onroerend goed dat commerciële panden omvat op New Bond Street in Londen. Foto: Alessandra Benedetti / Corbis

Weinig door Londen slenterende toeristen zullen vermoeden dat de panden van Bulgari, de chique juweliers in New Bond Street, in verband kunnen staan met de paus. Evenmin de nabijgelegen hoofdkwartier van de rijke investeringsbank Altium Capital, op de hoek van het Sint James's en Pall Mall.

Maar deze kantoorgebouwen in een van de duurste wijken van Londen maken deel uit van een verrassend geheim, namelijk het commercieel vastgoed imperium in handen van het Vaticaan.

De Italiaanse dictator Mussolini gaf het Vaticaan in 1929 60 miljoen euro in ruil voor de erkenning van het fascistisch regime. Daarmee heeft de kerk door de jaren heen in het geheim een internationale vastgoedportefeuille opgebouwd.

De waarde daarvan is inmiddels gestegen tot meer dan € 680 miljoen. Op het hoogtepunt van de vastgoedbel in 2006 kocht het Vaticaan nog 30 St James’s Square, 168 New Bond Street, panden in Coventry en flats in Parijs en Zwitserland.

Het verrassende aspect voor sommigen zullen de lange wegen zijn, die het Vaticaan heeft bewandeld om het geheim van Mussolini miljoenen te bewaren. Het St James's kantorenblok werd gekocht door een bedrijf genaamd Britse Grolux Investments Ltd, die tevens in het bezit is van de andere Britse eigendommen. Gepubliceerde registers bij Companies House geven geen informatie over de ware eigendommen van het bedrijf, noch wordt er enige vermelding gemaakt van het Vaticaan.

In plaats daarvan hebben ze een lijst van twee kandidaat-aandeelhouders, beide vooraanstaande katholieke bankiers: John Varley onlangs nog uitvoerend directeur van Barclays Bank, en Robin Herbert, voorheen van de Leopold Joseph zakenbank. Brieven werden verzonden door The Guardian aan elk van hen vragende voor wie ze handelen. Ze bleven onbeantwoord. Britse vennootschapsrecht laat het ware economische eigendom van bedrijven op deze manier verborgen achter de genomineerden.

De secretaris van de vennootschap, John Jenkins, een lectuur accountant, was even zwijgzaam. Hij vertelde ons dat het bedrijf in handen was van een stichting, maar weigerde om het te identificeren op grond van vertrouwelijkheid. Hij vertelde ons na het doornemen van de instructies: "Ik bevestig dat ik niet geautoriseerd ben door mijn cliënt om informatie te verstrekken."

Onderzoek in oude archieven, onthult echter meer van de waarheid. Interne bestanden van bedrijven openbaren dat de Britse Grolux Investments haar gehele vastgoedportefeuille geërfd heef na een reorganisatie in 1999 van twee voorgangers genoemd Britse Grolux Ltd en Cheylesmore Estates. De aandelen van deze bedrijven waren op hun beurt gehouden door een bedrijf gevestigd op het adres van de JP Morgan bank in New York. Ultieme controle wordt genomen als zijnde uitgeoefend door een Zwitsers bedrijf, Profima SA.

Britse oorlogsdossiers van de National Archives in Kew maken het plaatje compleet. Zij bevestigen het bedrijf Profima SA eigendom is van het Vaticaan, dat in het verleden werd beschuldigd  van “deelname aan activiteiten die in strijd waren met de belangen van de Geallieerden”.
Bestanden van ambtenaren bij het ministerie van Groot-Brittannië van Economische Oorlogsvoering aan het einde van de oorlog bevatten kritiek op de paus zijn financier, Bernardino Nogara, die de controle had over een investering van meer dan £ 50m contant geld vanuit de 'Mussolini meevaller'.

Uit bestanden van het ministerie van oorlog bleek dat er in 1945 kritiek was op de financier van de paus, Bernardino Nogara, die de meevaller en investering van € 60 miljoen contant geld van dictator Mussolini in beheer had.

Nogara was financieel agent van het Vaticaan en Profima SA was de Zwitserse holding van het Vaticaan in Lausanne. Bewijzen van Nogara's activiteiten “die het daglicht niet konden verdragen" werden door de Britten onderschept.

Nogara probeerde in de oorlog ook aandelen van twee Franse onroerend goedfirma’s (die in handen waren van het Vaticaan) over te dragen aan de Zwitserse holding, om zo te voorkomen dat ze als vijandelijke activa konden worden aangemerkt.

De Britten hadden Nogara al eerder van "creatief boekhouden" beschuldigd. Door aandelen van de Italiaanse bank te verschuiven naar Profima SA werd geld witgewassen in handen van de “neutrale” Zwitsers.

Het geld van Mussolini zou erg belangrijk blijken voor de financiële positie van het Vaticaan. John Pollard, historicus uit Cambridge, zegt in het boek Money and the Rise of the Modern Papacy (Geld en de opkomst van het moderne pausdom), het pausdom was nu financieel veilig, de paus zou nooit meer arm zijn.

Nogara's "duistere activiteiten" zijn uiteengezet en onderschept in 1945-kabel het verkeer van het Vaticaan naar een contactpersoon in Genève, volgens de Britten, die besproken hetzij aan Profima blacklist als gevolg. "Nogara, een jurist uit Rome, is de financieel agent van het Vaticaan en Profima SA in Lausanne is de Zwitserse eigendom voor bepaalde Vaticaan belangen." Ze geloofden dat Nogara probeerde aandelen van twee Vaticaan in handen Frans onroerend goed bedrijven over te dragen aan het Zwitserse bedrijf, om de Franse regering te laten ontglippen aan de voorkomen op de zwarte lijst en dat ze voortaan de vijandelijke  activa zouden zijn.

Eerder in de oorlog, in 1943, beschuldigde de Britten Nogara van soortgelijke "vuile werk", door het verschuiven aandelen van Italiaanse bank handen van Profima handen om hen te "witwassen" en de bank te presenteren als een door de Zwitsers neutralen gecontroleerd zijnde. Dit werd beschreven als "manipulatie" van Vaticaan zijn financiën om "vreemde politieke doeleinden" te dienen.

Het geld van Mussolini was vreselijk belangrijk voor financiën van het Vaticaan. John Pollard, een Cambridge historicus, zegt in Geld en de Opkomst van het Moderne Pausdom: "Het pausdom was nu financieel veilig. Het zou nooit meer arm zijn.".

Vanaf het begin, Nogara was innovatief in het investeren het geld. In 1931 toonde bestanden aan dat hij een internationaal bedrijf in Luxemburg oprichtte om de continentale Europese vastgoedpatrimonium die hij kocht te behouden. Het heette Groupement Financier Luxembourgeois, vandaar Grolux. Luxemburg was een van de eerste landen waar met nieuwe bedrijfsstructuren belastingparadijzen werden opgezet in 1929. Het Verenigd Koninkrijk eind, genaamd Britse Grolux, werd opgericht het volgende jaar.

Toen de oorlog uitbrak, met het vooruitzicht van een Duitse invasie, werden de Luxemburgse werking en ogenschijnlijke controle van de Britse Grolux operatie verplaatst naar de VS en naar neutrale Zwitserland.

De investeringen van Mussolini in Groot-Brittannië worden momenteel gecontroleerd, samen met zijn andere Europese bedrijven en een handel in valuta, door een pauselijke ambtenaar in Rome, Paolo Mennini, die in feite de paus zijn handelaar bankier is. Mennini het hoofd van een speciale eenheid binnen het Vaticaan noemde de buitengewone afdeling van APSA - Amministrazione del Patrimonio della Sede Apostolica – die zogenaamd de "Patrimonium van de Heilige" aanpakt.

Volgens een verslag van vorig jaar van de Raad van Europa, die de financiële controle van het Vaticaan onderzocht, de activa van speciale eenheid Mennini bestaat nu uit meer dan € 680m (£ 570m).

Terwijl geheimhouding over de fascistische oorsprong van de rijkdom van de paus misschien wel begrijpelijk is in oorlogstijd, wat minder duidelijk is de reden waarom het Vaticaan nadien geheimhouding bleef houden over haar deelnemingen in Groot-Brittannië, zelfs nadat haar financiële structuur werd gereorganiseerd in 1999.

The Guardian vroeg de Vaticaanse vertegenwoordiger in Londen, de pauselijke nuntius, aartsbisschop Antonio Mennini, waarom het pausdom bleef doorgaan met een dergelijke geheimhouding over de identiteit van haar vastgoedbeleggingen in Londen. We hebben ook gevraagd wat de paus het inkomen besteed. Trouw aan haar traditie van stilte over het onderwerp, de woordvoerder van de Rooms-Katholieke kerk woordvoerder zei dat de nuntius geen commentaar had.

 

David Leigh, Jean François Tanda and Jessica Benhamou  

Bron: http://www.guardian.co.uk/world/2013/jan/21/vatican-secret-property-empire-mussolini